Narval: características, comportamiento y peculiaridades del unicornio de mar

¿Sabías que el Narval o «Monodon monoceros» es una ballena con un unicornio en la parte delantera?

El mundo está lleno de maravillas, y la vida que lo habita es una de las más fascinantes.

Existen una gran cantidad de seres vivos que habitan nuestro planeta, cada uno con sus propias peculiaridades, formas y tamaños.

Narval: características, comportamiento y peculiaridades del unicornio de mar

Y esto es aún más cierto cuando nos referimos a las criaturas de los mares y océanos, en dónde la variedad es simplemente enorme.

Durante años, criaturas fantásticas han vivido en las fábulas y leyendas del mundo, y una de las leyendas más conocidas es la del cuerno del unicornio.

Puede que el unicornio nunca haya existido, pero ¿nos creerías si te dijéramos que existe un tipo particular de unicornio que habita los mares del mundo llamado «Narval»?

Y es que sí, existe un maravilloso animal que habita los mares árticos y del Océano Atlántico, este animal es conocido como el unicornio de los mares, el Narval, también denominado «Monodon monoceros«.

El Narval es una especie de cetáceo o ballena, perteneciente a la familia de Monodontidae, familia a la que también pertenece la ballena beluga.

Su nombre científico, como y ate hemos desvelado, es Monodon Monoceros y es una de las ballenas más pequeñas del mundo.

Su principal característica es un enorme colmillo helicoidal, el cual le ha dado el nombre de unicornio de los mares. Hay que destacar que este mamífero acuático es el único integrante del género Monodon, por lo que no encontrarás otro ser vivo igual a él en ninguna parte del mundo.

Y, si tienes curiosidad por conocerlo mejor, en este artículo te contaremos todo lo que necesitas saber sobre el narval, esta maravillosa especie que habita algunos de los mares del mundo.

Desde su comportamiento, hasta algunas sorprendentes peculiaridades que presenta este animal…

Descripción física

Como te comentábamos, el narval es un cetáceo, por lo que comparte muchas características similares a otras ballenas.

Entre las más comunes está la ausencia de una aleta dorsal, una característica compartida con varios miembros de este orden, con la diferencia de las orcas, las cuales cuentan con una aleta dorsal.

» El narval mide unos 4,5 metros de longitud

Esto es en el caso de los machos, mientras que las hembras miden unos 4 metros en promedio. Esto indica un dimorfismo sexual moderado en la especie.

» Ronda los 1000 – 1600 kg

En cuanto a peso, ronda estas cifras, habiendo generalmente una diferencia de entre 400 y 600 kilogramos entre el macho y la hembra.

» Presenta un color gris moteado en el lomo y a los lados

Este patrón puede variar a medida que el narval crece, en la gran mayoría de los casos se acentúa.

El color del moteado puede variar de tonalidades, siendo la más común el blanco y luego el marrón.

En algunos machos viejos, el moteado puede concentrarse en una mancha larga que cubre solo la línea central de su espalda, dejando el resto de su cuerpo de un color blanco.

En la mayoría de los narvales su vientre es enteramente de color blanco.

» Tiene 3 aletas, 2 pectorales y una aleta caudal

En el caso de las dos aletas pectorales, éstas suelen medir entre 30 y 40 cm, mientras que la aleta caudal se extiende entre 1 y 1,20 metros.

» Posee una cresta baja y alargada

Como te habíamos dicho, no tiene una aleta dorsal, pero esta cresta puede llegar a medir en promedio unos 5 cm de alto y entre 60 y 90 cm de longitud.

La apariencia de la cresta es similar a una joroba.

» Poseen un enorme colmillo que se retuerce helicoidalmente

Éste se extiende justo desde encima de su boca y el cual puede llegar a ser considerablemente largo, de aproximadamente dos metros de longitud. Es muy parecido a un cuerno.

Esto en el caso de los machos nada más, ya que las hembras no presentan este característico colmillo.

Nada más su colmillo puede llegar a pesar los 10 kg en promedio.

En cuanto al colmillo del narval, hay que aclarar que existe la posibilidad de que un macho presente dos colmillos. Se estima que, de cada 500 narvales, uno puede nacer con esta variación.

Hábitat

Este unicornio de mar habita en los mares árticos, principalmente los que se localizan en el lado ruso del Océano Ártico.

Además de ello, también se encuentran en el norte del Océano Atlántico y en la región ártica que se localiza al norte de Canadá.

Hábitat del narval

Entre los principales sitios en donde han ocurrido avistamientos de poblaciones del narval se encuentran la bahía y el estrecho de Hudson, la costa este de Groenlandia y la bahía de Baffin.

Como puedes ver, estos animales son capaces de soportar muy bajas temperaturas, siendo que viven en algunas de las aguas más frías del mundo.

Además de ello, tienen un amplio rango cuando se trata de profundidad, ya que los unicornios de mar son uno de los mamíferos acuáticos que más se pueden sumergir, estando detrás únicamente de los elefantes marinos, los cachalotes y las ballenas pico de botella.

Su rango de caza alcanza profundidades de entre los 200 y los 800 metros, en donde el factor determinante es la región en la que se encuentran.

Sin embargo, éste no es el límite, ya que se han estudiado individuos capaces de alcanzar los 1800 metros y mantenerse a esa profundidad por periodos de 20 a 30 minutos, siendo el récord actual de profundidad 1864 metros.

Qué come el narval

El narval es un mamífero carnívoro y se alimenta de otros animales marinos, principalmente peces como:

  • El salmón.
  • Bacalao ártico y  polar.
  • Calamares.
  • Gambas.

Todos ellos forman también parte de la dieta de los unicornios marinos.

Un dato curioso respecto a la alimentación de estos animales es que dan la impresión de que no comen durante el verano.

En algunos estudios realizados a individuos de esta especie, se han descubierto casos en los que el estómago parece haber estado desprovisto de alimento durante largos periodos de tiempo.

Debido a estos descubrimientos, se tiene la creencia de que estos animales por lo general no suelen alimentarse mucho durante el verano; y se ha descubierto que la principal época de alimentación es después de la migración hacia el norte durante el invierno.

Además de ello, se ha descubierto que no solo varían la cantidad de alimento que consumen según las estaciones, sino que además también cambian el enfoque de su dieta.

Por ejemplo, durante el verano, en las pocas ocasiones que se alimentan, lo suelen hacer de peces como el bacalao y el salmón; mientras que cuando llega el otoño, principalmente a inicios de estación, su dieta se enfoca principalmente en calamares de la especie Gonatus fabricii.

Esto no quiere decir que su dieta sea exclusiva, sino que, en la gran mayoría de los individuos estudiados, esta norma se suele cumplir.

Comportamiento y peculiaridades

El narval es un animal bastante curioso, tiene muchas características que hacen de este un animal que atrae la atención de muchas personas.

Estos mamíferos acuáticos son animales bastante sociales que se suelen reunir en manadas; cada una de ellas suele conformarse por, aproximadamente, de 10 a 15 individuos.

Estas manadas suelen estar activas y juntas en todo el año, y durante la época de migración es casi un hecho que la manda se movilice junta.

Otro hecho que hay que destacar es que cuando comienza la época de migración, existe la posibilidad de que la manada se integre a otras manadas y se cree un enorme grupo de narvales; se pueden llegar a formar enormes grupos de cientos, en los casos más extremos hasta pueden llegar a juntarse más de mil unicornios marinos.

Estos grupos se forman ocasionalmente y no se mantienen de forma permanente, por lo que una vez que finaliza la migración anual, se separan nuevamente en pequeñas manadas de 10 a 15 miembros.

Puede que durante las próximas migraciones las manadas se vuelvan a juntar, pero no van a mantenerse en grandes agrupaciones durante todo el año.

» Los narvales cazan con «ecolocalización»

Similar a lo que sucede con los murciélagos, los narvales buscan alimento a través de la ecolocalización, un método bastante efectivo que le permite cazar incluso en situaciones de escasa visibilidad.

Para cazar, el narval primero emite una serie de clics lentos de forma regular; esta etapa se considera la etapa de búsqueda, y es en la que se dedica a buscar a una potencial presa.

Una vez encontrada, el narval cambia rápidamente a una serie de clics rápidos los cuales disminuyen el tiempo que necesita para recibir respuesta de la localización de la presa; en esta segunda etapa es donde comienza a nadar hacia su presa.

El método de caza es bastante sencillo, el unicornio de mar hace uso de su largo colmillo para aturdir a la presa, lo que le permite alimentarse más fácilmente.

Este es tan solo uno de los usos que tiene este colmillo, y uno de los más prácticos, ya que es su principal arma para cazar.

» Les encanta bucear

Como te hemos comentado, el narval tiene un rango de caza que varía desde los 200 hasta los 800 metros de profundidad.

Esto de por sí es simplemente sorprendente, sin embargo, esto no es todo, ya que tiene cierto gusto por el buceo. Suena raro utilizar el término buceo en un animal acuático… ¿verdad?

Sin embargo, hay que tomar en cuenta que no todos los animales acuáticos son capaces de soportar las bajas temperaturas ni la enorme presión que ocurre a medida que desciendes en profundidad.

En el caso del narval, este es uno de los mamíferos acuáticos capaces de alcanzar grandes profundidades, llegando incluso a lograr sumergirse más de 1800 metros.

Por supuesto, esto no lo puede hacer de forma permanente, ya que el tiempo de buceo a estas profundidades no supera los 30 minutos; y casi siempre lo hace para buscar alimento.

Esta habilidad es uno de los métodos más efectivos para su supervivencia, ya que en ciertas épocas le permite ampliar su rango de búsqueda de alimento por mucho, lo que le facilita la obtención de este y disminuye la posibilidad de quedarse sin una fuente de alimento.

» Tienen una habilidad de comunicación similar a muchas ballenas

Es bien sabido que muchas ballenas como la ballena azul o el cachalote tienen la capacidad de comunicarse entre sí, a través de sonidos puros, similares a cantos, los cuales de hecho se han hecho famosos con el nombre de “canto de ballenas”.

El narval presenta el mismo caso; estos son animales muy sociables y no solo viven en grupos, sino que interactúan entre sí y se comunican a través de sonidos similares a silbidos.

Un dato increíble es que no solo utilizan el sonido para cazar o para comunicarse, sino también para identificar y separar a ciertos individuos del resto del grupo.

Así es, según se ha descubierto en múltiples estudios, cada narval cuenta con un sonido con una tonalidad y frecuencia particular. Esto les permite diferenciarse e identificarse entre ellos con ayuda del sonido que emiten, similar a cuando reconocemos a una persona por el tono de su voz.

Esta maravillosa capacidad de comunicación es una de las principales muestras de la gran inteligencia que tienen estos animales.

» Los narvales cumplen con ciclo migratorio

Como te había comentado anteriormente, el narval es un mamífero acuático que se junta en grandes grupos durante la época de migración.

El ciclo migratorio del narval comienza durante el verano, estación en la que se dirigen hacia las aguas costeras, en donde aguardan hasta el momento en que llega el invierno.

Durante el invierno, los narvales nuevamente comienzan a trasladarse hacia los mares árticos, lejos de las costas. Durante esta etapa de la migración, los grupos se suelen reducir, por lo que es probable que grandes manadas de más de 100 individuos se separen en pequeños grupos de entre 10 y 15 individuos.

Finalmente, el ciclo termina en primavera, estación en donde los grupos nuevamente se preparan para movilizarse hacia las aguas costeras.

Reproducción

Los narvales alcanzan su madurez a los 9 años en el caso de los machos, mientras que las hembras alcanzan la madurez sexual entre los 6 y 7 años.

Una vez alcanzada la madurez sexual, los narvales son capaces de encontrar pareja y reproducirse.

El periodo de gestación del narval es bastante largo, y solo son capaces de reproducirse cada 2 años. Esto se debe en parte a los largos periodos de gestación. La gestación dura aproximadamente 15 a 17 meses.

El proceso de apareamiento comienza en el mes de marzo, mientras que el nacimiento ocurre finalmente entre los meses de junio y agosto del año siguiente. Luego de nacidos, la lactancia materna dura por aproximadamente 12 meses más.

¿Está el narval en peligro de extinción?

Actualmente, el unicornio de mar se encuentra en estado de conservación, debido a un leve riesgo de extinción. Por tanto:

Este animal todavía no pasa la franja de “Preocupación Menor” o “LC”. Su población estimada es de aproximadamente 80.000 individuos o probablemente más.

A partir del año 2002, se ha visto un ligero incremento anual en la población de la especie, lo cual alivia mucho a los investigadores y proteccionistas, ya que este es uno de los tantos animales que sufre de la caza indiscriminada.

Entre los principales riesgos que afligen al narval se encuentran:

  • La caza.
  • La contaminación de las aguas de su hábitat con plaguicidas y otras sustancias tóxicas.
  • Sus depredadores naturales como: el tiburón, las orcas e incluso osos polares.
  • Una baja capacidad de adaptación a los cambios climáticos.

Por suerte, se han realizado no solo campañas de concientización, sino que además se está trabajando arduamente por detener la caza indiscriminada de estos maravillosos animales, así como también la de muchas otras especies de ballenas.

Es gracias a estos esfuerzos, y a las campañas de concienciación para cuidar su hábitat natural, que ha sido posible que la especie poco a poco haya ido creciendo.

¿Conocías al narval o unicornio de los mares?

¿Qué otros datos curiosos conoces acerca de esta ballena con cuernos?

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